Limpieza de equipos de pinturas

Existen diferentes mecanismos para limpiar esta clase de equipos. Pero es importante seguir las recomendaciones sobre la responsabilidad empresarial que conlleva realizar correctamente esta práctica.

por José Tomás Rojas*

Un lector ha hecho una consulta sobre la limpieza de equipos en la industria de pinturas. Respondí brevemente su interrogante, pero el asunto me anima a profundizar un poco más al respecto, ya que me parece que este es un tema de mucho interés para el sector, por todas las consecuencias que pueden estar implicadas en el mismo.

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La industria de pinturas, (específicamente nos referimos a las pinturas emulsionadas), consume grandes cantidades de agua, tanto en su incorporación a los productos como materia prima, así como para la limpieza de los equipos de proceso, incluyendo tanques, bombas, tuberías, boquillas, entre otros.

Dependiendo de la cantidad de colores que se produzcan en la fábrica, así como del contraste entre los mismos, la frecuencia entre lavados puede ser alta, y en consecuencia, también serán altos los volúmenes de agua de limpieza que se generan. Esto puede representar un problema ya que las aguas de limpieza no pueden ser vertidas directamente a los canales de desagüe, debido a que contienen proporciones importantes de pigmentos, resina látex y aditivos que pueden causar contaminación de las vías de agua. En este sentido, las legislaciones ambientales exigen que dichas aguas sean sometidas previamente a un tratamiento que permita su incorporación segura a los canales hídricos.

Plantas de tratamiento
Como su nombre lo indica, las plantas de tratamiento son infraestructuras que permiten acondicionar las aguas provenientes de los procesos de manufactura de pinturas, para que puedan ser vertidas de manera segura a los sistemas de desagüe. El diseño y manejo de plantas de tratamiento de aguas en la industria de pinturas tiene sus complejidades, y debe ser manejado por personal muy capacitado. Su principio de funcionamiento se basa en la utilización de un cultivo de bacterias biodigestoras, especificas para los componentes de la pintura, que pueden degradar los sólidos contenidos en las aguas empleadas por el proceso (también conocidas como lodos), hasta llevarlas a compuestos simples, inocuos para las cuerpos de agua. Figura. 1.


Fig 1. Planta de tratamiento de Aguas.

Desde luego, este es un proceso que requiere muchos controles, ya que debe verificarse la calidad del agua tratada, antes de ordenar su retorno al medio ambiente. Adicionalmente, el cultivo de bacterias es delicado, y su equilibrio vital exige un seguimiento cuidadoso, de lo contrario, su eficiencia puede perderse rápidamente. Es necesario además tener en cuenta el tipo de residuos que llegan a la planta ya que, por ejemplo, agregar un residuo rico en biócidas, podría acabar con el cultivo bacteriano, afectando severamente el proceso de limpieza. Estas plantas son auditadas con frecuencia por organismos gubernamentales para asegurar que el proceso de tratamiento funcione de manera óptima, y el incumplimiento de las normas establecidas puede dar lugar a importantes sanciones.

Control de efluentes
Ahora bien, para garantizar que la planta de tratamiento funcione adecuadamente, se deben regular los volúmenes de agua/ lodos que se transfieren a la misma, y esto hace que una de las reglas de oro en la industria sea la de la minimización en el uso de aguas de limpieza. Esto es de suma importancia ya que previene la sobrecarga de trabajo sobre el proceso de tratamiento, porque de lo contrario se perjudica su eficiencia, causando un incremento del riesgo ambiental.

Existen varias maneras de minimizar el uso de las aguas de limpieza, siendo la más sencilla, pero a veces la más difícil de implementar, la concientización de los operadores en cuanto al uso prudente de este recurso natural. Por esto es que es muy importante capacitar a los nuevos trabajadores (y también a los antiguos), en cuanto al ciclo de uso del agua en el proceso, y más importante aún, resaltar las consecuencias de la generación indiscriminada de agua en la eficiencia de la planta de tratamiento.

Otro procedimiento que ayuda mucho en el propósito de racionalizar el uso del agua es la planificación eficiente de la producción de colores. Esto es una estrategia que involucra fabricar primero los colores claros, comenzando con los blancos, luego los colores pasteles, hasta llegar a las tonalidades más oscuras. Con esto evitamos la limpieza entre cambios de color, ya que, normalmente los tonos claros, forman parte de los tonos más oscuros, lo que evita el riesgo de contaminación, cosa que no ocurre en el sentido contrario. Figura 2.


Fig. 2. Sugerencia de una degradación de colores. Solo con fines ilustrativos

Desde luego, la planificación de la fabricación de colores debe ser realizada con el apoyo de los formuladores, y los ingenieros de proceso, para determinar el orden de producción que más se ajuste a las necesidades del proceso y los negocios.

Limpieza con agua a presion
En todo caso, eventualmente habrá que llegar a la limpieza, al final del ciclo de los colores oscuros, para retornar a fabricación de los colores claros. En este caso, lo recomendable es utilizar sistemas de agua a presión, tipo Hidrojet, los cuales permiten realizar una limpieza eficiente de los equipos, al tiempo que se controla muy bien el caudal de agua empleado. Figura 3.


Fig. 3. Equipo de Hidrojet para limpieza en el proceso.

Finalmente, nos queda la posibilidad de darle un uso al agua/lodos de limpieza, para evitar enviarlos a la planta de tratamiento. La idea consiste en caracterizar este residuo, determinando contenido de sólidos, calidad bacteriológica, color, pH y otras propiedades, para utilizarla nuevamente en la manufactura de colores oscuros, o formular pinturas de bajo costo. Hay unidades dentro de  fábricas que se dedican exclusivamente a estos procesos de recuperación, con bastante éxito.

Nota: Estas líneas las escribí desde las instalaciones de la nueva sede de la Biblioteca Nacional del Perú, ubicada en San Borja, Lima. Twiter: @BibliotecaPeru. Es esta una hermosa edificación inaugurada en el año 2006, con extraordinarias instalaciones y servicios para los usuarios. A ellos quiero agradecer la oportunidad que me brindaron al hacerme miembro de tan distinguida Institución.

* Lic. José Tomas Rojas. MSc. Presidente JTROJAS PINTURAS. Email: jtrojaspinturas@gmail.com  Twiter: @JtrojasPinturas

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